¿Cuánto valen los fósiles?

La Mazon Creek fósiles Essexella. Científicamente valioso, vale 5 5-10.

$2.36 millones de dólares. Eso es lo que un vendedor privado pagó por un esqueleto casi completo de un dinosaurio carnívoro vendido en una subasta en París. Mi primera reacción fue: «¡es casi suficiente dinero para financiar la investigación paleontológica en los Estados Unidos durante un año!»Mi segunda reacción, que comparto con mis colegas, es que fósiles como este pertenecen a un museo público. Puede ser una especie nueva, pero nunca ha sido y nunca puede ser estudiado formalmente por un experto. Como dijo David Polly, Presidente de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados, «Los especímenes fósiles que se venden en manos privadas se pierden para la ciencia.»Desafortunadamente, como se informó en Nature, esta venta es parte de una tendencia para la venta privada de fósiles, a precios mucho más allá de los medios de los museos públicos para igualar. Mi reacción inicial final es que esta venta proporcionará un nuevo fuego a la disputa de larga data entre paleontólogos profesionales y coleccionistas comerciales, un contratiempo que en su forma actual se remonta al menos a la controversia en torno a la propiedad de Sue el Tiranosaurio en la década de 1990. Probablemente nada en paleontología causa tanta disensión entre sus practicantes como la compra y venta de fósiles (las reglas para la recolección en tierras públicas son un segundo lugar cercano). Ese es un tema para otro momento.

Lo que hace la venta es plantear la cuestión subyacente de lo que vale un fósil, cualquier fósil. Los fósiles ocupan una posición peculiar en nuestra capacidad de evaluarlos. Por un lado, son artículos de indudable interés científico y, por lo tanto, tienen un valor intrínseco que depende de su valor para la ciencia. Por otro lado, también son fundamentalmente interesantes y atractivos. Al igual que las conchas y las mariposas, se recogen y exhiben tanto por su belleza como por su interés científico. Los fósiles se compran tanto como uno compraría una escultura o una pintura, para decorar casas. He visto grandes amonitas y losas de madera petrificada convertidas en mesas de café. Una empresa le permite revestir su cocina o baño con azulejos hechos de esquisto de Green River, cada uno con un pez fósil en el medio. Puedo entender querer poseer un fósil por su valor estético; tengo varias piezas, la mayoría de las cuales he coleccionado, en exhibición en mi propia casa.

El verdadero problema proviene del mismo impulso que ocurre en todos los pasatiempos que se basan en coleccionar objetos (hablo como un coleccionista de trenes de juguete). Ese es el deseo de poseer los artículos más raros o inusuales. Los sellos, monedas, libros o trenes de juguete comunes no son deseables y, por lo tanto, exigen un precio bajo, mientras que los artículos raros o únicos obtienen una prima. Y hay derechos de fanfarronear a los demás aficionados de ser el dueño de este precioso objeto. Desafortunadamente, mientras que el valor de un sello raro es realmente solo lo que alguien está dispuesto a pagar por él, los objetos de historia natural más raros, como los fósiles, también son los que tienen el mayor valor científico. Tengo una caja llena de la omnipresente Composición de braquiópodos, que doy a los niños de forma gratuita. Tiene valor educativo para los niños. Puedo comprar por unos pocos dólares, en los mercados de pulgas locales, especímenes del fósil cnidario extremadamente común Essexella, que actualmente estoy estudiando. Este fósil tiene un valor científico para mí, pero no un valor comercial porque es común. En contraste, lo que hace que el dinosaurio vendido en París sea tan valioso no es su potencial valor científico, o el costo real de excavar y prepararlo, sino el deseo de su nuevo propietario (y los licitadores competidores) de decir «¡miren lo que compré!»

Otro elemento de esto es la idea, común a toda burbuja especulativa desde la manía de los tulipanes en Holanda del siglo XVII, de que la compra y venta de objetos raros también es una forma de ganar dinero. No me sorprendería ver algunos de los fósiles comprados en la última década regresar a las casas de subastas a precios muy inflados. Lamentablemente, los mejores museos y paleontólogos profesionales pueden esperar que, al igual que el mercado de bebés con gorro, el costo de los mejores fósiles colapse a un nivel más respetable.

Cuando era estudiante, tuve la oportunidad de trabajar y estudiar en el Museo Americano de Historia Natural. Una parte integral de un trabajo de científicos de museos, pronto aprendí, era interactuar con miembros del público; en particular, individuos que tenían fósiles que querían identificar. Todos tenían tres preguntas: «¿Qué es?», «How old is it», e inevitablemente, » How much is it worth?»Aunque estamos encantados de responder a las dos primeras preguntas, no responderíamos ni deberíamos responder a la última. Para un paleontólogo, el único valor verdadero de un fósil es su valor científico. Deja que otros regateen por el precio.

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