Le district d’eau de la Vallée de la Lune de Sonoma aux prises avec la révolte des contribuables

Les clients du district d’eau de la Vallée de la Lune ont ouvert leur récente déclaration pour trouver un avis d’augmentation des tarifs proposée pour les utilisateurs de niveau le plus bas – et d’une diminution des tarifs pour les consommateurs les plus élevés.

Tout cela est dû à une nouvelle formule de tarification de l’utilisation de l’eau qui, selon le district, est une réponse nécessaire aux contestations juridiques des tarifs de l’eau dans tout l’État.

Selon le directeur général du district de l’eau de Valley of the Moon, Daniel Muelrath, le nouveau système de tarifs s’inscrit dans le cadre des efforts du district public de l’eau à la fois pour encourager les consommateurs d’eau à maintenir leur consommation à un niveau bas et pour se conformer à la décision de justice de 2015 dans une affaire de San Juan Capistrano qui rend de tels tarifs plus difficiles à imposer.

« Cette affaire et quelques autres affaires ultérieures ont été portées par des utilisateurs de l’eau qui avaient l’impression de subventionner les coûts des utilisateurs de l’eau plus bas, et la cour a convenu que cela ne pouvait plus se produire », a déclaré Muelrath dans une déclaration à l’Index-Tribune. « La décision, tout en permettant toujours des taux échelonnés, a déclaré que la seule façon de justifier les niveaux est de lier directement les coûts aux revenus générés dans chaque niveau. »

Une audience publique sur les modifications proposées aura lieu mardi, janvier. 2, dans les bureaux d’El Verano du district de l’eau.

L’audience est une exigence de la Proposition 218, une mesure de gestion fiscale qui a fait partie de la Constitution californienne lorsqu’elle a été adoptée en 1996 – et qui est devenue le fléau des districts d’eau dans tout l’État depuis une décision de la cour d’appel en 2015.

Essentiellement, la cour a statué qu’en vertu de la proposition 218, les tarifs facturés aux clients devaient être directement liés aux coûts de fourniture de ces services. Depuis Prop. 218 était une initiative anti-taxe de 1996, l’affaire a été gagnée sur l’argument selon lequel imposer plus aux gros utilisateurs constitue une taxe illégale.

Jusqu’à la décision, les districts d’eau de l’État suivaient les directives de Sacramento pour encourager la conservation en offrant des tarifs plus bas pour une utilisation plus faible. La décision de San Juan Capistrano a empêché VOMWD et d’autres services publics de l’eau – y compris la ville de Sonoma – de mettre en œuvre des structures tarifaires axées sur la conservation et, dans certains cas, a forcé les services publics à adopter des postures juridiques défensives.

La ville de Sonoma a engagé un cabinet de conseil et un avocat spécialiste des droits de l’eau pour réévaluer sa propre structure des tarifs de l’eau; leur rapport est attendu pour la mi-2018.

Pour le district d’eau de la Vallée de la Lune – qui compte environ 7 000 connexions desservant 25 000 personnes – l’imposition d’une plate-forme à deux niveaux est justifiée par les différences de coûts apparemment défendables selon lesquelles l’eau de la rivière Russian (acheminée dans la vallée par un système d’aqueducs, de pompes et de réservoirs de l’Agence de l’eau du comté de Sonoma) coûte plus cher à fournir que les eaux souterraines d’origine locale.

Seulement 27% de l’eau du district d’eau provient de puits locaux, selon un rapport de septembre sur les sources d’eau du superviseur des opérations et de l’entretien, Matthew Fullner. Mais le coût de l’eau de la rivière russe est d’environ 66% supérieur à celui de l’eau de puits locale. Étant donné que près des trois quarts de l’eau livrée aux clients provient de la source de la rivière Russe, plus coûteuse, la majeure partie de l’utilisation de l’eau dans le district sera facturée au taux le plus élevé.

Pourtant, cette allocation a son propre inconvénient: bien que le coût attribué pour l’approvisionnement en eau de la rivière Russe soit supérieur à celui de l’eau de puits, il n’est pas aussi élevé que le niveau le plus élevé de la structure tarifaire précédente du district de l’eau. Ainsi, les utilisateurs d’eau les plus élevés peuvent en fait voir une diminution de leurs factures d’eau – et les utilisateurs d’eau les plus faibles, une augmentation.

« Le prix du niveau 1 dans la structure proposée n’est que légèrement supérieur au prix actuel – 3,82 going passant (à la hausse) à 3,99 per »par mille gallons, a expliqué Muelrath, mais le point d’arrêt entre le niveau inférieur et le niveau supérieur est maintenant nettement inférieur, passant de 10 000 gallons d’eau à 4 000 gallons.

Ce point d’arrêt reflète la portion d’eau souterraine allouée aux clients de VOMWD, une manœuvre nécessaire pour respecter le Prop. 218 exigence selon laquelle les coûts reflètent fidèlement le service.

« Nous avons réparti tous les coûts du district entre ces deux sources d’eau afin qu’aucun client ne se subventionne mutuellement », a déclaré Muelrath, espérant que cette allocation répond à l’objectif de la cour de payer les clients pour les services qu’ils reçoivent, et pas plus.

Une telle structure tarifaire répartie est spécifiquement autorisée par la Cour d’appel du Quatrième district dans sa décision, selon l’avocat général du district, Douglas Coty.

« Même si les tarifs proposés, conformes aux exigences de San Juan Capistrano, entraînent des augmentations plus élevées pour les clients à faible consommation (et des augmentations plus faibles pour les clients à forte consommation), ils sont en fait plus justes et équitables dans le cadre de Prop. 218 que les taux actuels « , a déclaré le consultant en taux du district, Greg Clumpner.

Muelrath a déclaré que le client moyen utilisait environ 12 000 gallons tous les deux mois, soit 6 000 par mois.

« Cela se décomposerait à 4 000 gallons de niveau 1 et à 8 000 gallons de niveau 2 tous les deux mois », a déclaré Muelrath.

Les nouveaux tarifs proposés, y compris les nouveaux frais fixes bimensuels, entreront en vigueur en février. 1, avec une deuxième augmentation le 1er juillet qui augmentera le taux le plus bas de 3,99 $ à 4,10 $. Le taux le plus élevé, pour l’eau de plus de 4 000 gallons utilisés, deviendra 6,65 $ en février, 6,90 July en juillet.

Muelrath s’oppose à la perception selon laquelle le district recule pour encourager la conservation dans sa nouvelle structure tarifaire.

« Tant que vous facturez par unité d’une ressource utilisée, qu’il s’agisse d’eau, de gaz, etc., il y a toujours une incitation à la conservation « , a déclaré Muelrath. « Avec l’eau, l’utilisation de l’eau à l’intérieur est assez inélastique, ce qui signifie que la plupart des gens ont déjà conservé ce qu’ils peuvent à l’intérieur. Cependant, l’utilisation de l’eau à l’extérieur est élastique et il y a beaucoup de place pour une conservation extérieure supplémentaire. »

Le Jan. 2 l’audience donnera aux membres du public l’occasion d’entendre les raisons des changements tarifaires et d’exprimer leurs commentaires. Cependant, seuls les propriétaires et les clients inscrits peuvent soumettre des objections écrites aux modifications tarifaires; les informations à ce sujet sont disponibles sur le site Web du district à l’adresse suivante: www.vomwd.com .

Mais certaines personnes n’ont pas attendu le Jan. 2 audience. Lors de la récente réunion du conseil d’administration du VOMWD, en décembre. 5, Muelrath dit qu’une douzaine de membres du public se sont présentés, la plupart mécontents que les niveaux aient été réduits de quatre à deux.

« VOMWD prend une raclée sur une question qui revient à se conformer à la jurisprudence des États », a-t-il déclaré. Muelrath a ajouté que le district de l’eau se concentrera sur la fixation de la loi actuelle au niveau de l’État pour l’année à venir.

« Nous devons rediriger la lutte vers Sacramento où nous pouvons apporter un changement pour permettre d’autres structures de taux », a déclaré Muelrath.

Contacter Christian à [email protected]

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