Que valent les fossiles?

Le fossile de Mazon Creek Essexella. Scientifiquement précieux, d’une valeur de 5 à 10 $.

$2.36 millions de dollars. C’est ce qu’un vendeur privé a payé pour un squelette presque complet d’un dinosaure carnivore vendu aux enchères à Paris. Ma première réaction a été : « c’est presque assez d’argent pour financer la recherche en paléontologie aux États-Unis pendant un an! »Ma deuxième réaction, que je partage avec mes collègues, est que de tels fossiles appartiennent à un musée public. Il s’agit peut-être d’une nouvelle espèce, mais elle n’a jamais été et ne peut jamais être formellement étudiée par un expert. Comme l’a dit David Polly, président de la Society of Vertebrate Paleontology à Nature, « Les spécimens fossiles vendus entre des mains privées sont perdus pour la science. »Malheureusement, comme rapporté dans Nature, cette vente s’inscrit dans une tendance à la vente privée de fossiles, à des prix bien au-delà des moyens des musées publics pour égaler. Ma dernière réaction initiale est que cette vente va donner un nouveau souffle à la longue dispute entre paléontologues professionnels et collectionneurs commerciaux, un contretemps qui, dans sa forme actuelle, remonte au moins aussi loin que la controverse entourant la propriété de Sue le Tyrannosaure dans les années 1990. Probablement rien en paléontologie ne provoque autant de dissensions parmi ses praticiens que l’achat et la vente de fossiles (les règles de collecte sur les terres publiques sont proches). C’est un problème pour une autre fois.

La vente soulève la question sous-jacente de ce que vaut un fossile, tout fossile. Les fossiles occupent une position particulière dans notre capacité à les valoriser. D’une part, ce sont des éléments d’intérêt scientifique incontestable et ont donc une valeur intrinsèque dépendante de leur valeur pour la science. D’un autre côté, ils sont également fondamentalement intéressants et attrayants. Comme les coquillages et les papillons, ils sont collectés et exposés autant pour leur beauté que pour leur intérêt scientifique. Les fossiles sont achetés un peu comme on achèterait une sculpture ou une peinture, pour décorer les maisons. J’ai vu de grandes ammonites et des dalles de bois pétrifié transformées en tables basses. Une entreprise vous permet de carreler votre cuisine ou votre salle de bain avec des carreaux en schiste de rivière verte, chacun avec un poisson fossile au milieu. Je peux comprendre de vouloir posséder un fossile pour sa valeur esthétique; j’ai plusieurs pièces, principalement celles que j’ai collectées, exposées dans ma propre maison.

Le vrai problème vient de la même envie qui se produit dans tous les passe-temps basés sur la collecte d’objets (je parle en tant que collectionneur de trains jouets). C’est le désir de posséder les objets les plus rares ou les plus insolites. Les timbres, les pièces de monnaie, les livres ou les trains jouets courants ne sont pas souhaitables et exigent donc un prix bas, alors que les articles rares ou uniques rapportent une prime. Et il y a des droits de vantardise pour les autres aficionados d’être le propriétaire de ce précieux objet. Malheureusement, alors que la valeur d’un timbre rare n’est vraiment que ce que quelqu’un est prêt à payer pour cela, les objets d’histoire naturelle les plus rares, tels que les fossiles, sont également ceux qui ont la plus grande valeur scientifique. J’ai une boîte remplie de l’omniprésent brachiopode Composita, que je donne gratuitement aux enfants. Il a une valeur éducative pour les enfants. Je peux acheter pour quelques dollars, sur les marchés aux puces locaux, des spécimens du cnidaire fossile extrêmement commun Essexella, que j’étudie actuellement. Ce fossile a une valeur scientifique pour moi, mais pas une valeur commerciale car il est commun. En revanche, ce qui rend le dinosaure vendu à Paris si précieux n’est pas sa valeur scientifique potentielle, ni le coût réel de son excavation et de sa préparation, mais la volonté de son nouveau propriétaire (et des enchérisseurs concurrents) de dire « regardez ce que j’ai acheté! »

Un autre élément de cela est l’idée, commune à toutes les bulles spéculatives depuis la manie des tulipes en Hollande au 17ème siècle, que l’achat et la vente de l’objet rare est aussi un moyen de gagner de l’argent. Je ne serais pas surpris de voir certains des fossiles achetés au cours de la dernière décennie revenir dans les maisons de vente aux enchères à des prix très gonflés. Malheureusement, les meilleurs musées et paléontologues professionnels peuvent espérer que, comme le marché des bébés bonnets, le coût des meilleurs fossiles s’effondre à un niveau plus respectable.

Lorsque j’étais étudiant de premier cycle, j’ai eu l’opportunité d’être étudiant en alternance à l’American Museum of Natural History. Une partie intégrante d’un travail de scientifique de musée, j’ai vite appris, était d’interagir avec des membres du public; en particulier, des individus qui avaient des fossiles qu’ils voulaient identifier. Ils avaient tous trois questions: « Qu’est-ce que c’est? », « Quel âge a-t-il », et inévitablement, « Combien vaut-il? »Bien que nous soyons heureux de répondre aux deux premières questions, nous ne répondrions pas et ne devrions pas répondre à la dernière. Pour un paléontologue, la seule vraie valeur d’un fossile est sa valeur scientifique. Laissez les autres marchander sur le prix.

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