Timothy Mitchison

Timothy Mitchison

Photographie de Jim Harrison

« Quand je suis arrivé en Amérique, j’ai constaté que si vous pouviez faire quelque chose ou que vous aviez quelque chose à dire, les gens écouteraient », explique Timothy Mitchison, qui, en tant qu’étudiant dans son Angleterre natale, rencontrait occasionnellement des obstacles pour faire de la science. Le professeur Sabbagh de biologie cellulaire à la Faculté de médecine de Harvard a tranquillement fait tomber les barrières depuis. En tant que codirecteur de l’Institut de chimie et de Biologie cellulaire, il a favorisé les collaborations entre chimistes et biologistes universitaires et découvert de petites molécules intéressantes — des précurseurs de médicaments potentiellement capables de guérir les maladies. Membre fondateur du nouveau département interdisciplinaire de biologie des systèmes de HMS (voir « Élan biomédical »), son intérêt constant est dans les cellules — comment elles se déplacent, se divisent et contrôlent leur forme à l’aide d’un système de filaments de protéines dynamiques ressemblant à des muscles. Il utilise une variété d’outils pour sonder les secrets des cellules. Le Monastrol, une petite molécule qu’il a découverte qui arrête la division cellulaire, facilite son étude des mécanismes de la mitose dans les œufs de grenouille et les cellules cancéreuses humaines. La bactérie listeria (une cause fréquente d’intoxication alimentaire dans les viandes transformées comme les hot-dogs) met en lumière la biochimie du mouvement cellulaire, car elle « détourne le mécanisme qui permet aux cellules de se déplacer, en l’utilisant pour se propager rapidement de cellule en cellule dans le corps. » Lorsqu’ils n’administrent pas son laboratoire de Harvard, Mitchison et sa femme, Christine Field, une collègue biologiste, sont les  » parents activistes  » de deux enfants adoptés de Chine et du Cambodge. Un conseil du père et expert en listeria: Lors de la cuisson des francs, « les faire sauter au micro-ondes ne suffit pas. Faire bouillir pendant quatre minutes. »

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