Quanto valgono i fossili?

Il fossile di Mazon Creek Essexella. Scientificamente prezioso, del valore di $5-10.

$2.36 milioni di dollari. Questo è quanto un venditore privato ha pagato per uno scheletro quasi completo di un dinosauro carnivoro venduto all’asta a Parigi. La mia prima reazione è stata: “sono quasi abbastanza soldi per finanziare la ricerca paleontologica negli Stati Uniti per un anno!”La mia seconda reazione, quella che condivido con i miei colleghi, è che fossili come questo appartengono a un museo pubblico. Può essere una nuova specie, ma non è mai stata e non può mai essere formalmente studiata da un esperto. Come ha detto a Nature David Polly, presidente della Society of Vertebrate Paleontology, ” Gli esemplari fossili venduti in mani private sono persi per la scienza.”Purtroppo, come riporta inNature, questa vendita fa parte di una tendenza per la vendita privata di fossili, a prezzi ben al di là dei mezzi di musei pubblici da abbinare. Il mio finale reazione iniziale è che questa vendita sarà fornire un nuovo incendio alla lunga disputa tra i professionisti paleontologi commerciali e collezionisti, un inconveniente che, nella sua forma attuale risale almeno questo, per quanto la controversia che circonda la proprietà di Citare in giudizio il Tirannosauro nel 1990. Probabilmente nulla in paleontologia cause di tanto dissenso tra i suoi praticanti come l’acquisto e la vendita di fossili (norme per la raccolta su terre pubbliche è la seconda). Questo è un problema per un’altra volta.

Ciò che la vendita fa è sollevare il problema di fondo di ciò che un fossile, qualsiasi fossile, vale la pena. I fossili occupano una posizione peculiare nella nostra capacità di valutarli. Da un lato, sono elementi di indubbio interesse scientifico e quindi hanno un valore intrinseco dipendente dal loro valore per la scienza. D’altra parte, sono anche fondamentalmente interessanti e attraenti. Come conchiglie e farfalle, sono raccolti e visualizzati tanto per la loro bellezza quanto per il loro interesse scientifico. I fossili sono acquistati tanto quanto si comprerebbe una scultura o un dipinto, per decorare le case. Ho visto grandi ammoniti e lastre di legno pietrificato trasformate in tavolini. Una società ti consente di piastrellare la tua cucina o il tuo bagno in piastrelle fatte di scisto di fiume verde, ognuna con un pesce fossile nel mezzo. Posso capire di voler possedere un fossile per il suo valore estetico; ho diversi pezzi, per lo più quelli che ho raccolto, in mostra nella mia casa.

Il vero problema deriva dallo stesso impulso che si verifica in ogni hobby basato sulla raccolta di oggetti (parlo come un collezionista di treni giocattolo). Questo è il desiderio di possedere gli oggetti più rari o insoliti. Francobolli comuni, monete, libri o treni giocattolo non sono desiderabili e quindi richiedono un prezzo basso, mentre gli oggetti rari o unici recuperano un premio. E ci sono diritti di vanteria per i colleghi appassionati di essere il proprietario di questo prezioso oggetto. Sfortunatamente, mentre il valore di un francobollo raro è in realtà solo quello che qualcuno è disposto a pagare per questo, gli oggetti di storia naturale più rari, come i fossili, sono anche quelli con il maggior valore scientifico. Ho una scatola piena dell’onnipresente brachiopod Composita, che do ai bambini gratuitamente. Ha valore educativo per i bambini. Sono in grado di acquistare per pochi dollari, nei mercatini delle pulci locali, esemplari del comunissimo fossile cnidario Essexella, che sto attualmente studiando. Questo fossile ha un valore scientifico per me, ma non un valore commerciale perché è comune. Al contrario, ciò che rende il dinosauro venduto a Parigi così prezioso non è il suo potenziale valore scientifico, o il costo reale dello scavo e della preparazione, ma il desiderio del suo nuovo proprietario (e degli offerenti concorrenti) di dire “guarda cosa ho comprato!”

Un altro elemento di questo è l’idea, comune a tutte le bolle speculative dalla mania dei tulipani nell’Olanda del 17 ° secolo, che l’acquisto e la vendita dell’oggetto raro è anche un modo per fare soldi. Non sarei sorpreso di vedere alcuni dei fossili acquistati negli ultimi dieci anni tornare alle case d’asta a prezzi notevolmente gonfiati. Purtroppo, i migliori musei e paleontologi professionisti possono sperare è che, come il mercato per Beanie Babies, il costo dei migliori fossili crolla ad un livello più rispettabile.

Quando ero uno studente universitario, ho avuto l’opportunità di essere uno studente di studio-lavoro presso l’American Museum of Natural History. Una parte integrante di un lavoro di scienziati del museo, ho presto imparato, stava interagendo con i membri del pubblico; in particolare, gli individui che avevano fossili che volevano identificati. Tutti avevano tre domande: “Che cos’è?”, “Quanti anni ha”, e inevitabilmente, ” Quanto vale?”Anche se siamo lieti di rispondere alle prime due domande, non vorremmo e non dovremmo rispondere all’ultima. Per un paleontologo, l’unico vero valore di un fossile è il suo valore scientifico. Lascia che gli altri contrattino sul prezzo.

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